反垄断法

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为何企业需要关注反垄断法?

为达到自身发展、占有更多市场份额和取得更大的利润,许多企业都采用不同战略以提高效率和降低成本。企业可通过很多途径来达到这些目标。例如获悉行业知识,与竞争对手合作,应付共同的挑战,了解竞争对手的定价策略,了解客户信用背景,与其他商家一同购买原材料,开展研发,或生产产品等。但有时,即便公司有充分的理由采用这些方式,仍有可能违反反垄断法。

如果企业违反了反垄断法,不论其规模大小,都将承担严重的法律后果。小到采购,大到公司合并,企业的商业决定应考虑反垄断法。另外,即使很多人从来也没有听说过这个法律,普通消费者也同样受到反垄断法的影响,比如在商业中很多企业过高索价,反垄断法可以每年为消费者节省上百万甚至上亿美元的开销。因此,蒋磊律师事务所建议人们应该了解一些反垄断法的基本知识,以便在商场中不触犯法律。

什么是反垄断法?

反垄断法是联邦法,用于企业及个人,其创立目的在于促进公平竞争,防止垄断。具体来说,该法律可防止非法限制或操纵价格。美国反垄断法的核心部分是谢尔曼法(Sherman Act)。谢尔曼法的第一条中指出:

“每个合同,不论是以信托或其它形式企图限制商业贸易活动,都是违法行为。”

这些文字看上去似乎范围广泛,但是根据1918年标准石油公司诉美国政府的案例,最高法院缩小了第一条的应用范围,将其解释为法律禁止协议中对贸易进行“不合理”的限制。

违反反垄断法的基本要素有

  • 两方或两方以上协调一致的行为(例如,双方之间签订一份协议。)
  • 对贸易活动设定不合理的限制,以及
  • 对州际贸易产生了影响。

两方或两方以上协调一致的行为

违反反垄断法第1章的重要因素是两方或两方以上商家达成一致,并签订协议。根据谢尔曼法的规定,单方面的行为不构成违法。要证明商家之间存在统一协议时,以下几点原则需要注意。

  1. 一份非法协议并非只体现在“书面语言”或明示的意图上,默示的行为亦可构成违法。
  2. 间接证据即可证明协议的存在,以及
  3. 一些看似合法的行为联系在一起,可能证明一份非法协议。

对贸易活动设定不合理的限制

首先,法院已经认识到一些商业行为是本身非法的。如果存在这种行为,原告只需证明存在此类协议,无需证明该协议会对竞争产生任何负面的影响。这些行为包括操纵价格、串通投标、分割市场或客户、及集体抵制等。操纵价格是指行业竞争者之间签订价格协议,在提升或降低价格、取消折扣、限制提供给客户的信用条件等方面达成一致。

对于不属于本身非法的行为,法院会仔细审核、权衡弊端,包括限制竞争而造成的商业危害。但有时本身非法的行为和不属于本身非法的行为很难区分。所以为确保商业行为的合法性,法律咨询就显得尤为重要。

范例

现在,让我们来看看一些小型企业会采取的具体行为以及反垄断法的影响。

与竞争对手交换客户信用记录及信用条件

对于商家来说,了解新客户的信用记录总是很有利的。了解这方面的信息会对企业的利润有重大影响。同样地,如果了解同行业中竞争对手给客户提供何种优惠条件也会对企业的发展大有帮助,可以避免顾客的流失。 在这种想法的刺激下,部分行业成立了正式或非正式的团体会议,并交流有关信贷方面的经验以及目前各商家提供的信贷条款。但这些是良好的经营手法吗?

美国最高法院已经明确表示,横向竞争者之间决定信贷条件的协议是操纵价格的行为,其行为是非法的。但从另一方面来说,法院认为,如果没有协议并且任何决定都是基于公司自身情况作出的,那么仅仅是客户信贷方面的信息交流并不违反谢尔曼法。然而,不要忘记间接证据可以证明(即从推理中得出)协议的存在,所以这些商业行为仍是危险的。

最终,每个公司还是应自己评估与考虑,在没有法律明文规定的灰色地带,公司是否愿意为其行为承担风险。当然还是有很多方法可以减少反垄断风险,我们建议客户应该向反垄断法律事务所咨询,以尽量减少可疑行为的风险。

参加联合购买团体

在当前经济形势下,公司联合起来一同购买原材料、商品和服务,对公司本身来说可以提高效率,节省成本。反垄断法没有禁止这种行为,但是如果参与的公司不谨慎行事,同样会有很多风险。

如果这些联合起来的组织包括竞争对手,这可能会产生反竞争的效果。事实上,现有很多案子涉及这类联合组织。被排除的竞争对手,心怀不满的供应商和反垄断执法机构通常引用谢尔曼法的第一条。一些法院还用本身违法原则质疑这类组织否不合理地限制了贸易活动。

联合购买团体的合法性取决于该组织的本质和市场情况。如有疑问,商家应向反垄断法律事务所寻求减少风险的建议。

将贸易商会作为信息共享的载体

行业协会有许多合法经营宗旨,并向其成员提供宝贵的资源和福利。这里,我们就贸易商会的信息共享方面探讨一下该商会潜在的垄断行为。

如果贸易商会交换价格信息,这会引发诉讼案件。在很多情况下团体成员的行为可能超越了单纯的信息共享,并可能引发诉讼危险。例如,成员间的讨论涉及到是否与某些供应商、制造商、经销商或其它在分销链中的商家进行合作等问题。团体成员最好设立保护条款使其免受反垄断法的追究。反垄断法律事务所可以在帮助商家避免触犯反垄断法的同时,协助商家尽享商会提供的种种资源。

反垄断法的执行

反垄断法主要由联邦贸易委员会和美国司法部反垄断司这两个机构来执行。私人当事方也可进行民事诉讼。如果触犯了反垄断法,法院依重罪处罚,并对公司处以最高1000万美元的罚金,或对个人处以最高35万美元的罚金以及最多三年的监禁。此外,对于垄断行为造成的损失,政府和个人还可索取三倍赔偿。

正如你所看到的,反垄断法对美国的商业行为和行业组织有着深远的影响。所以我们建议您仔细斟酌下一步商业策略,在必要时请向反垄断法律师咨询。

蒋磊律师事务所向您提供咨询服务、专业的参考意见以及反垄断法方面的诉讼业务。我们可以为您提供指导,帮助您实施保障措施及减少风险。如您有任何关于反垄断法方面的问题,请随时与我们联系

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